National Rail Enquiries (NRE) 负责为英国的铁路运营公司 (TOC) 提供集中式在线服务。1996 年,在工业走向私有化的背景下,一些火车驾驶员合伙成立了这家公司。最初,该公司主要通过电话运营,每年需要处理 6200 万通来电。现在,其服务已经转变成一项几乎完全通过在线方式提供的服务,这让旅行者可以更轻松地确定日程并获得旅行建议。NRE 是一家归 TOC 所有的私营企业。每年从 NRE 流向 TOC 的车票销售额约为 25 亿英镑,数据渠道在每个工作日的访问量超过 100 万次,有超过 500 万个应用被下载到 iPad、iPhone 和 Android 设备上。

NRE 网站提供综合型在线旅行规划功能,包括跳转至其他网站以购买车票的功能。作为一家致力于帮助客户更轻松地获取铁路交通信息的公司,在移动网站上提供一致的服务势在必行。在使用 Amazon Web Services (AWS) 之前,NRE 运营了两个传统数据中心,每个数据中心托管超过 100 个物理服务器。为了持续提供一致的服务,NRE 维护了足够多的服务器,以便网站随时可以处理超过平日负载三至四倍的负载。这种解决方案需要为铁路服务发生中断 (比如下大雪) 时出现的高容量负载做好准备。

由于这种容量过剩的情况属于例外,并不是常规情况,因此利用率通常低至架构潜能的 10%。NRE 的在线业务主管 Jason Webb 说:“我们没有充分利用自己拥有的物理硬件,因为如果铁路网络发生中断,就会突然需要额外的容量。我们不具备添加容量的灵活性,因此必须在一开始就做好准备。”

数据中心解决方案的合约即将结束,托管战略主管 Gary Ashby 接到了确定新战略的任务:一个灵活、高效、高性能且具有成本效益的战略。NRE 使用单一服务提供商来交付从应用程序到托管的所有服务元素,且需要一个灵活性更高、更为商品化的模式。Ashby 说:“这意味着,我们要了解 NRE 如何能够转换为多源供应方式或打断供应链,考虑商品供应商,并了解我们如何以最佳方式提高效率并保持对供应链的掌控力。”

NRE 同时了解了基础设施提供商和 IT 顾问,最终选择了 Amazon 合作伙伴网络 (APN) Premiere Consulting Partner KCOM 作为顾问,并选择使用 AWS 进行商品化基础设施预置。Ashby 说:“它是一种可变性较高的服务,我们跨两个可用区设置了这项服务。我们使用一种复杂的机制来连接该服务,并非只是通过 Internet 直接连接;该服务中还有一系列使用 AWS Direct Connect 的虚拟专用网络 (VPN) 和固定线路选项。”

NRE 将该服务用于在线应用程序以及后台使用率较高的复杂应用程序,以便运行数据库和高密度计算引擎,从而计算路线和车票选项。服务器的数量从 200 个减少到约 140 个虚拟实例。该解决方案包括 Amazon EC2Elastic Load BalancingAmazon RDS 以及多可用区部署。它运行的是使用 SQL Server 的 Windows Server。

该公司使用 Level 3 Communications 来补充通信架构,这样一来,用户除了可以通过互联网或 VPN 连接之外,还可以使用手机和设备连接。该系统如下图所示。在图 1 中,通用界面环境 (CIE) 控制着从 AWS Direct Connect、VPN 以及安全连接进入 NRE 系统的所有流量和连接。

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图 1:通用界面环境 (CIE)

该系统于 2013 年 1 月开始实施,其中包含一个针对新服务的测试环境。初始测试环境在 3 月开始运行。从那时起到 2013 年 10 月,NRE 致力于使系统为迁移做好准备,从而确保通信架构正确无误。Ashby 说:“在 AWS 中运行实际的应用程序并不难。可以说相当简单。而所有边缘任务都很耗时。例如,连接到铁路行业的中心全国预订系统 (NRS),该系统以传统方式托管且需要安全、固定的链接连接。它还需要通过一系列固定的链接和 VPN 连接到 TOC 和使用 NRE 服务的合作伙伴组织。”

KCOM 帮助为 NRE 提供服务的应用程序提供商过渡到了 AWS。顾问服务还提供了关于如何以最佳方式利用 AWS 服务的洞察信息,并为 NRE 提供集成的服务台和支持。Ashby 说:“如果没有 KCOM,我们肯定举步维艰。我们需要的是了解该系统的工作原理并知道要做什么的优秀合作伙伴。”

在实施过程中遇到问题时,NRE 利用了 AWS Support 以及来自其 AWS 客户经理的指导。Ashby 说:“他们在整个过程中为我们提供支持,始终确保我们可以获得所需的帮助。他们帮助我们全面考虑问题并找到解决方案。”NRE 内的 IT 专业人士还参加了相关的培训。Ashby 认为,这些培训“帮助他们了解了 AWS 是什么及其工作原理,以及商品化预置的整体概念,包括能够做什么,以及如何快速做好准备并开始运行。”

AWS 帮助 NRE 节省了约 20% 的基础设施成本,并帮助 NRE 从长期资本支出模式转变为运营支出模式。Ashby 说:“这使我们的灵活性大幅提高,成本管理进一步改善。”AWS 的按需付费模式也为该公司带来了一大优势,让其能够密切关注成本,从而尽可能高效地处理相关问题。

借助 AWS,该公司可以更轻松地进行预置并进行更改。Ashby 说:“通过 AWS,我们能够更加灵活地进行设置。这有助于提高我们的敏捷度和快速响应能力。”
对于 NRE 来说,该解决方案仍然是新事物,不过他们已经开始使用该解决方案来测试新功能了。Ashby 说:“NRE 可以从数据管理等领域的机会和高级功能中受益。”

NRE 认为 AWS 解决方案非常成功,尤其是面向客户的可用性方面。NRE 发布新系统的那天,英国遭遇了 30 年来最严重的暴风雪。他们的负载比以前最繁忙的时候高出 60%,但其服务依然保持较高的可用性,因此网站用户能够在暴风雪天气访问系统。NRE 采用商品化基础设施取得了巨大成功,这促使铁路行业的其他公司也开始思考如何能采用一些相同的战略。

“通过使用 AWS,我们将基础设施成本降低了 20%,并获得了根据需求动态响应的灵活性。”Ashby 说道。

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