National Rail Enquiries (NRE) proporciona un servicio online centralizado para empresas ferroviarias (TOC) en el Reino Unido. La empresa fue fundada por una serie de operadores ferroviarios en 1996, cuando el sector adoptó un enfoque privatizado. Al principio funcionaba principalmente por teléfono, y atendía 62 millones de llamadas cada año. Ahora el servicio ha evolucionado a una prestación casi totalmente online que facilita que los viajeros puedan consultar horarios y recibir asesoramiento sobre viajes. NRE es una empresa privada propiedad de las empresas ferroviarias. Aproximadamente 250 millones de libras en ventas de billetes pasan por NRE hasta llegar a las empresas ferroviarias cada año, y los canales digitales reciben más de 1 millón de visitas cada día de la semana, con más de 5 millones de aplicaciones descargadas en iPad, iPhone y dispositivos Android.

El sitio de NRE proporciona una capacidad de planificación de viajes online integral, que incluye una pasarela a otros sitios para comprar billetes. Como empresa dedicada a facilitar el tráfico ferroviario a sus clientes, era fundamental contar con un servicio coherente en su sitio móvil. Antes de contratar Amazon Web Services (AWS), NRE utilizaba dos centros de datos tradicionales, cada uno de los cuales hospedaba más de 100 servidores físicos. Para mantener un servicio coherente, NRE mantenía suficientes servidores para que el sitio tuviera en todo momento el potencial de gestionar cargas entre tres y cuatro veces mayores que las de un día normal. La solución debía estar preparada para el tipo de cargas de alta capacidad que se producen durante interrupciones del servicio ferroviario, como en el caso de nevadas intensas.

Debido a que este exceso de capacidad era la excepción, más que la norma, a menudo el uso era de tan solo el 10 por ciento del potencial de la arquitectura. Jason Webb, responsable de servicios online de NRE, explica: "No estábamos aprovechando al máximo el hardware físico que teníamos, porque si se producía una interrupción en la red ferroviaria, de repente se necesitaba capacidad adicional. No contábamos con la flexibilidad necesaria para añadir capacidad, así que debíamos contar con ella desde el principio".

El contrato para la solución de centros de datos iba a expirar, y se le encargó a Gary Ashby, responsable de estrategia de hospedaje, ayudar a determinar una nueva estrategia: una que fuera flexible, eficiente, de alto desempeño y rentable. NRE utilizaba un proveedor de servicios único que suministraba todos los elementos del servicio, desde la aplicación al hospedaje, y quería un modelo más generalizado que fuera más flexible. Ashby lo explica: "Implicaba averiguar cómo NRE podía pasar a un enfoque de varios proveedores, o bien desglosar la cadena de suministro, evaluar a los proveedores de productos básicos y comprender cómo podíamos ser más eficientes y mantener al mismo tiempo el control sobre la cadena de suministro".

NRE evaluó a proveedores de infraestructura y a consultores de TI al mismo tiempo, y al final eligió al socio consultor preferente de la red de socios de Amazon (APN) KCOM como consultor, y a AWS para el aprovisionamiento de infraestructura generalizada. Ashby comenta: "Es un servicio de gran variabilidad, y lo tenemos configurado en zonas de disponibilidad dobles. Contamos con un mecanismo sofisticado para realizar la vinculación; no se realiza directamente a través de Internet; también hay una serie de redes privadas virtuales (VPN) y opciones de línea fija utilizando AWS Direct Connect".

NRE utiliza el servicio para aplicaciones online con aplicaciones de cálculo complejas y de uso intensivo en segundo plano, que ejecutan motores de cálculo de gran intensidad y bases de datos, para calcular rutas y opciones de billetes. El número de servidores se ha reducido de 200 a unas 140 instancias virtuales. La solución incluye Amazon EC2, Elastic Load Balancing y Amazon RDS con despliegues Multi-AZ. Se ejecuta en Windows Server con SQL Server.

La empresa utiliza comunicaciones de nivel 3 para complementar la arquitectura de comunicaciones, a fin de ofrecer a los usuarios la capacidad de conectarse mediante teléfonos móviles y dispositivos, además de la conexión a través de Internet o una VPN. El sistema se ilustra a continuación. En la figura 1, el entorno de interfaz común (CIE) controla todo el tráfico y la conectividad a los sistemas de NRE desde AWS Direct Connect, las VPN y las conexiones seguras.

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Figura 1: entorno de interfaz común (CIE)

La implementación comenzó en enero de 2013 con un entorno de prueba para el nuevo servicio. Un entorno de prueba inicial comenzó a funcionar en marzo. Desde ese momento hasta octubre de 2013, NRE dedicó sus esfuerzos a preparar los sistemas para la migración, garantizando que la arquitectura de comunicaciones era adecuada. Ashby comenta: "No necesitamos mucho tiempo para averiguar como se ejecutaba la aplicación real en AWS. Fue bastante simple. Lo que llevó más tiempo fueron todos los elementos asociados. Por ejemplo, la conexión con el sistema nacional de reservas (NRS) central de los sectores ferroviarios, que tradicionalmente está hospedado y requiere una conectividad de enlace fijo y seguro. También requiere la conexión con las empresas ferroviarias y las organizaciones de socios que utilizan los servicios de NRE a través de una gama de enlaces fijos y VPN".

KCOM ayudó al proveedor de aplicaciones que presta servicio a NRE a realizar la transición a AWS. La consultoría también ofrece información sobre cómo usar mejor los servicios de AWS y proporciona a NRE un centro de servicio al cliente y soporte integrado. Ashby comenta: "Sin KCOM, nos habría costado mucho hacerlo. Es necesario un buen socio, alguien que comprenda el funcionamiento y lo que hay que hacer".

Cuando surgieron problemas durante la implementación, NRE utilizó AWS Support, así como las indicaciones de su administrador de cuentas de AWS. Ashby lo explica: "Nos respaldaron durante todo el proceso y se aseguraron siempre de que recibiéramos la ayuda que necesitábamos. Nos han ayudado a resolver los problemas". Los profesionales de TI en NRE también asistieron a una capacitación que "les ayudó a comprender qué es AWS, cómo funciona y la idea global del aprovisionamiento de productos básicos", comenta Ashby, "incluyendo lo que puede hacer y cómo conseguir poner las cosas en marcha con rapidez".

El uso de AWS permitió a NRE ahorrar aproximadamente un 20 por ciento en costos de infraestructura. Este movimiento también ha ayudado a NRE a realizar la transición de un modelo de inversión de capital (CapEx) a largo plazo a un modelo de gastos operativos (OpEx). Ashby comenta: "Nos permite contar con mucha más flexibilidad y capacidad de administración de dichos costos". El modelo de pago por uso de AWS también supuso un beneficio para la empresa, ya que le permitió prestar más atención a sus costos para gestionarlos de la forma más efectiva posible.

El uso de AWS también facilita el aprovisionamiento y los cambios. Ashby lo explica: "El uso de AWS nos ofrece una mayor flexibilidad de configuración. En un gran beneficio para nosotros en cuanto a la agilidad y la capacidad de reaccionar con rapidez".
Esta solución aún es una novedad para NRE, pero ya la está utilizando para probar nuevas características. Ashby comenta: "NRE puede beneficiarse de oportunidades y avances en áreas como la administración de datos".

NRE considera un gran éxito la solución de AWS, especialmente en lo relativo a la disponibilidad para sus clientes. El día que NRE lanzó el nuevo sistema, el Reino Unido sufrió su peor tormenta en 30 años. La carga fue un 60 por ciento superior al anterior día de mayor actividad, pero el servicio se mantuvo disponible en gran medida, y los usuarios del sitio pudieron obtener acceso al sistema durante toda la tormenta. La adopción por parte de NRE de la infraestructura generalizada ha tenido tanto éxito que otras empresas del sector ferroviario están evaluando cómo pueden adoptar algunas de las mismas estrategias.

"Mediante el uso de AWS, hemos conseguido reducir los costos de infraestructura un 20 por ciento y hemos mejorado la flexibilidad para reaccionar ante la demanda de forma dinámica", comenta Ashby.

Para obtener más información sobre cómo AWS puede ayudarle con sus necesidades de plataforma de la nube, visite Los beneficios de la informática en la nube.

Para obtener más información sobre cómo KCOM puede ayudar a su empresa a ejecutarse en la nube de AWS, consulte el listado de KCOM en el directorio de socios de AWS