National Rail Enquiries (NRE) propose un service centralisé en ligne pour les sociétés de chemin de fer du Royaume-Uni. L'entreprise a été créée par plusieurs sociétés ferroviaires en 1996, alors que le secteur adoptait une approche privatisée. Au début, elle proposait principalement des services téléphoniques et traitait 62 millions d'appels chaque année. Aujourd'hui, l'entreprise opère presque entièrement en ligne et permet aux voyageurs de consulter facilement les horaires des trains et d'obtenir des conseils de voyage. NRE est une société fermée détenue par les sociétés de chemin de fer britanniques. Environ 250 millions de livres de billets sont achetées aux entreprises ferroviaires chaque année via NRE et les canaux numériques accueillent plus d'un million de visites chaque jour de semaine, et plus de 5 millions d'applications ont été téléchargées sur des iPad, iPhone et appareils Android.

Le site NRE offre des capacités de planification de voyage en ligne complètes, notamment une redirection vers d'autres sites pour l'achat de billets. Etant donné que l'entreprise s'attache à simplifier les services ferroviaires pour les clients, il était impératif que son site mobile propose un service de qualité. Avant de s'inscrire à Amazon Web Services (AWS), NRE exploitait deux centres de données classiques, chacun hébergeant plus de 100 serveurs physiques. Pour assurer un niveau de service constant, NRE gérait suffisamment de serveurs pour permettre au site de gérer à tout moment des charges trois à quatre fois supérieures à celles d'un jour normal. La solution devait être adaptée au type de charges à haute capacité observées pendant les perturbations du service ferroviaire, comme les chutes de neige abondantes.

Cette surcapacité étant l'exception plutôt que la règle, l'utilisation représentait souvent 10 % du potentiel de l'architecture. Jason Webb, responsable des services en ligne de NRE, explique : « Nous n'exploitions pas pleinement le matériel physique dont nous disposions, car si une perturbation se produisait sur le réseau ferroviaire, une capacité supplémentaire était soudainement nécessaire. Nous n'avions pas la possibilité de l'ajouter, elle devait donc être là dès le départ ».

Alors que le contrat de la solution des centres de données touchait à sa fin, Gary Ashby, responsable des stratégies d'hébergement, s'est vu confier la tâche de contribuer à la détermination d'une nouvelle stratégie : une stratégie flexible, efficace, performante et économique. NRE faisait appel à un seul prestataire de services qui livrait tous les éléments de service, de l'application à l'hébergement. La société souhaitait un modèle plus standardisé et également plus flexible. Ashby indique : « Cela signifiait examiner la façon dont NRE pouvait passer à une approche multifournisseur ou décomposer la chaîne d'approvisionnement, en étudiant les fournisseurs de produits de base, et en déterminant la meilleure façon de gagner en efficacité tout en gardant le contrôle de cette chaîne d'approvisionnement ».

NRE a examiné en parallèle les fournisseurs d'infrastructure et les consultants informatiques, et a finalement choisi le partenaire consultant Premier KCOM du réseau de partenaires Amazon (APN) en tant que consultant et AWS pour assurer la fourniture d'une infrastructure standardisée. Comme l'indique Ashby : « C'est un service très variable et nous devons le configurer sur des zones de disponibilité doubles. Nous disposons d'un mécanisme sophistiqué en la matière ; nous n'utilisons pas seulement Internet ; il existe également une gamme de réseaux privés virtuels (VPN) et d'options de ligne fixe à l'aide d'AWS Direct Connect ».

NRE utilise le service pour les applications en ligne, avec des applications de calcul à utilisation intensive et complexes en arrière-plan, en exécutant une base de données et des moteurs de calcul à haute intensité, pour calculer les trajets et les options de billets. Le nombre de serveurs a été réduit et est passé de 200 à environ 140 instances virtuelles. La solution comprend Amazon EC2, Elastic Load Balancing et Amazon RDS avec les déploiements multi-AZ. Elle exécute Windows Server à l'aide de SQL Server.

L'entreprise fait appel à Level 3 Communications pour compléter l'architecture de communication, en donnant aux gens la possibilité de se connecter via un téléphone et des appareils mobiles, en plus de se connecter à Internet ou à un VPN. Le système est représenté ci-dessous. Sur la figure 1, l'environnement d'interface commun (CIE) contrôle l'ensemble du trafic et de la connectivité aux systèmes NRE à partir d'AWS Direct Connect, de VPN et de connexions sécurisées.

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Figure 1: environnement d'interface commun (CIE)

L'implémentation a débuté en janvier 2013 avec un environnement de test pour le nouveau service. Un environnement de test initial a été mis en service au mois de mars. Depuis lors et jusqu'en octobre 2013, NRE s'est efforcée de préparer les systèmes pour la migration, en s'assurant de l'adéquation de l'architecture de communication. Comme l'explique Ashby : « L'exécution de l'application réelle dans AWS n'a pas pris beaucoup de temps. Cela a été relativement simple. Ce sont les processus associés qui ont pris du temps. Par exemple, la connexion au système de réservation national (NRS) des industries ferroviaires, qui est traditionnellement hébergé et nécessite une connectivité sécurisée et à liaison fixe. Une connexion aux sociétés de chemin de fer et aux organisations partenaires qui utilisent les services NRE est également nécessaire à travers toute une gamme de liaisons fixes et de VPN ».

KCOM a aidé le fournisseur d'application auquel fait appel NRE à passer à AWS. Le cabinet de conseil donne également des informations utiles sur la manière de mieux utiliser les services AWS et met à la disposition de NRE un centre de services et un support intégrés. Ashby explique : « Sans KCOM, nous aurions été en difficulté. Il vous faut un bon partenaire, quelqu'un qui comprend la situation et qui sait quelles mesures prendre ».

Lorsque des problèmes se sont produits pendant l'implémentation, NRE a pu compter sur AWS Support, ainsi que sur les conseils du gestionnaire de compte AWS. Comme l'explique Ashby : « Ils nous ont soutenu tout au long du processus et se sont toujours assurés que nous bénéficions de l'aide dont nous avions besoin. Ils nous aidé à appréhender les problèmes ». Les informaticiens de NRE ont également assisté à une formation qui « les a aidé à comprendre ce qu'est AWS, comment la plate-forme fonctionne et l'idée globale de la fourniture de produits », explique Ashby, « notamment ce que l'on peut faire et comment être opérationnel rapidement ».

AWS a permis à NRE d'économiser environ 20 %en coûts d'infrastructure. Cette démarche a également permis à NRE de passer d'un modèle CAPEX à long terme à un modèle OPEX. Comme l'explique Ashby : « Nous pouvons gérer les coûts avec une plus bien grande flexibilité ». Le modèle de tarification à l'utilisation AWS représentait également un avantage pour l'entreprise, en lui permettant d'accorder une attention particulière à ses coûts pour les gérer le plus efficacement possible.

AWS facilite également la mise en service et la réalisation de changements. Ashby indique : « AWS nous offre beaucoup plus de souplesse pour préparer le terrain. C'est un avantage important qui nous permet d'être agiles et de réagir rapidement ».
La solution est encore un concept nouveau pour NRE, mais l'entreprise l'utilise déjà pour tester de nouvelles fonctionnalités. Selon Ashby, NRE peut profiter d'opportunités et d'avancées dans des domaines comme la gestion des données.

NRE considère la solution AWS comme une vraie réussite, en particulier en ce qui concerne la disponibilité pour les clients. Le jour où NRE a lancé le nouveau système, le Royaume-Uni a connu la pire tempête en 30 ans. La charge était 60 % plus élevée que la journée la plus chargée jusqu'alors, mais le service est resté largement disponible et les utilisateurs du site ont pu accéder au système pendant que la tempête frappait le pays. L'adoption par NRE de l'infrastructure standardisée a été un tel succès que d'autres entreprises de l'industrie ferroviaire étudient la manière d'adopter des stratégies similaires.

« Grâce à AWS, nous avons pu réduire les coûts d'infrastructure de 20 % et gagner en souplesse pour réagir de façon dynamique à la demande », explique Ashby.

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