英國國家鐵路諮詢網 (NRE) 為英國的鐵路營運公司 (TOC) 提供集中化的線上服務。這間公司是在鐵路產業邁入民營化經營時,於 1996 年由多家鐵路公司創立。最初的主要營運方式是電話,一年要接聽 6200 萬通電話。現在,服務已轉型為幾乎完全線上佈建,可讓旅客更輕鬆地查詢時刻表並取得旅遊建議。NRE 是多個 TOC 擁有的民營公司。TOC 每年約有 2 億 5 千萬英鎊的票價收入來自 NRE,每個工作日有 1 百萬人瀏覽數位通路,以及超過 5 百萬個應用程式下載到 iPad、iPhone 和 Android 裝置。

NRE 網站提供全方位的線上行程規劃功能,包含連到其他網站購票。對致力於為客戶提供更便利鐵路旅遊的公司而言,在行動網站提供持續的服務極為重要。與 Amazon Web Services (AWS) 簽訂合約之前,NRE 操作兩個傳統資料中心,每個資料中心託管超過 100 個實體伺服器。為了維護持續的服務,NRE 必須維護足夠的伺服器,讓網站隨時都能處理比平日多出三到四倍負載的能力。解決方案必須能夠解決鐵路服務中斷時所產生的高容量負載,例如下大雪時。

由於此超載問題是例外狀況而不是常態,因此使用量通常會低至架構潛力的百分之 10。NRE 線上主管 Jason Webb 表示:「我們無法完全發揮所擁有的實體硬體功能,因為如果鐵路網路發生中斷,則會突然需要額外的容量。我們沒有可增加的彈性,因此必須一開始就準備好該容量。」

資料中心解決方案的合約即將結束,託管策略主管 Gary Ashby 被賦予協助決定新策略的任務:一個有彈性、有效率、高效能且經濟實惠的策略。NRE 使用單一服務提供者,提供從應用程式到託管等所有服務元素,但希望有一個更商品化且更有彈性的模型。Ashby 表示:「這表示要了解如何將 NRE 轉移到多供給來源方法,或切斷供應鏈,尋找商品供應商,以及了解我們如何提升效率同時維持對該供應鏈的控制。」

NRE 同時尋找基礎設施供應商和 IT 諮詢專家,最終選擇 Amazon 合作夥伴網路 (APN) 高級諮詢合作夥伴 KCOM 做為諮詢專家,而 AWS 則負責商品化基礎設施佈建。Ashby 說:「這是個高度變化性的服務,因此我們在兩個可用區域進行設定。對於要如何連結,我們有很精密的機制;不只是透過網際網路直接連結;我們還有各種虛擬私有網路 (VPN),以及透過 AWS Direct Connect 固定連結的方式。」

NRE 使用線上應用程式服務,並在背景搭配複雜、高使用量計算應用程式;執行資料庫和高強度計算引擎,以計算路線和車票選項。伺服器數量已從 200 減少到大約 140 個虛擬執行個體。解決方案包含 Amazon EC2Elastic Load BalancingAmazon RDS,以及異地同步備份部署。它使用 SQL Server 執行 Windows Server。

該公司使用 Level 3 Communications 來輔助通訊架構,除了可透過網際網路和 VPN 連線外,還提供透過行動電話和裝置連線的能力。該系統如下圖所示。圖 1 中,通用界面環境 (CIE) 控制從 AWS Direct Connect、VPN 和安全連線連入 NRE 系統的所有流量和連線能力。

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圖 1:通用界面環境 (CIE)

從 2013 年 1 月開始實作,且提供新服務的測試環境。最初的測試環境在 3 月開始運作。從該時間點到 2013 年 10 月這段時間,NRE 努力為系統做好遷移的準備,確保通訊架構能夠正常運作。Ashby 表示:「在 AWS 執行實際的應用程式不用花太長時間就能上手。這其實很簡單。真正花時間的是周邊瑣碎的工作。例如,連線到鐵路產業的中央國家訂位系統 (NRS),該系統以傳統的方式託管,且需要安全、固定連結的連線。還需要透過各種固定連結和 VPN 連線到 TOC 和使用 NRE 服務的合作夥伴組織。」

KCOM 協助服務 NRE 的應用程式供應商轉換到 AWS。該顧問服務公司還提供如何充分利用 AWS 服務的深入解析,並提供 NRE 整合的服務台和支援。Ashby 表示:「沒有 KCOM,我們真的會面臨很多問題。您需要一個優秀的合作夥伴,他必須了解運作方式以及該如何執行。」

實作期間發生問題時,NRE 妥善利用 AWS Support,同時遵循 AWS 客戶經理的引導。Ashby 說:「他們支援我們完成整個程序,而且隨時提供所需的協助。他們協助我們思考所有的問題。」NRE 內部的 IT 專業人員也參加了培訓,「這可協助他們了解 AWS、運作方式,以及商品化佈建的完整概念,」Ashby 表示,「包含您可以做哪些事,以及如何快速設定並執行各項服務。」

使用 AWS,NRE 節省了約百分之 20 的基礎設施成本。這項異動也協助 NRE 從長期的資本支出 (CAPEX) 模型轉換到營運支出 (OPEX) 模型。Ashby 說:「這可提供我們更多彈性來管理這些成本。」AWS 按用量付費模型對公司也很有利,可讓公司更密切的關注成本,以便透過最有效的方式進行處理。

使用 AWS 也可讓您更輕鬆地進行佈建和變更。Ashby 表示:「使用 AWS 讓我們有更多彈性進行各項設置。這在靈活性和快速回應方面對我們非常有利。」
這個解決方案對 NRE 而言還很新,但我們已使用它來測試新功能。Ashby 表示:「NRE 不但從各種商機獲利,而且在資料管理等領域也有很大的進步。」

NRE 非常肯定 AWS 解決方案,尤其在客戶可用性方面。NRE 啟動新系統當天,英國正遭遇 30 年來最大的暴風雪。負載比之前最忙的一天高出百分之 60,但服務持續保持高度的可用性,網站使用者在整個暴風雪期間都能順利存取系統。NRE 採用的商品化基礎設施非常成功,鐵路產業內的其他公司正在研擬如何採用一些相同的策略。

「透過使用 AWS,我們的基礎設施成本降低了百分之 20,並獲得隨需動態回應的彈性,」Ashby 表示。

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