El Centro para la práctica de software (CSP) es un cuerpo de investigación y desarrollo dentro de la Facultad de Ingeniería, Estadística y Matemáticas en la University of Western Australia (UWA). El centro se formó en 2006 y genera oportunidades de aprendizaje práctico para alumnos que estudian ingeniería de software en UWA. También dirige la investigación del impacto de la tecnología en comunidades online, desarrollo de código abierto e informática de la salud.

En 2012, después de asociarse con la Universidad de Stanford para obtener una plataforma para un curso online masivo (MOOC), CSP creó Class2Go para ofrecer múltiples cursos online y evaluaciones en la web. Luego, el centro necesitaba una infraestructura capaz de administrar y proporcionar los recursos del curso –entre ellos, streaming de vídeo, cuestionarios online y evaluaciones de código práctico– para miles de participantes online. La infraestructura tenía que poder escalar para admitir la entrega de cursos nuevos y permitir la interacción de los participantes. Asimismo, el CSP necesitaba financiar Class2Go sin la ayuda de terceros, lo que significaba que tenía un presupuesto limitado para gastar en infraestructura.

CSP eligió Amazon Web Services (AWS) porque la escalabilidad, el coste, las características y la sofisticación de la nube de AWS la hacían ideal para Class2Go. “No consideramos ningún otro proveedor”, dice el profesor Glance. “Además, AWS es muy fácil de usar. Instalamos la infraestructura de Class2Go en una mañana”.

CSP implementó la solución de Class2Go en los servidores web funcionando en nueve instancias de Amazon Elastic Compute Cloud (Amazon EC2). Amazon Simple Queue Service (Amazon SQS) envía datos a los servidores web y Elastic Load Balancing administra el flujo de datos entre la plataforma del software y cada una de las instancias Amazon EC2. La infraestructura se configuró para ejecutar Amazon Simple Email Service (Amazon SES) en una instancia para administrar el correo del alumnado y usa otro proceso para la asignación de códigos. “Cuando un alumno ingresa un código, se envía a la instancia de calificaciones, la cual ejecuta la asignación de la calificación y envía el resultado”, explica el profesor Glance.

La plataforma usa una base de datos de MySQL Amazon Relational Database Service (Amazon RDS) para indexar la información del curso. Esto permite que Class2Go registre las calificaciones e interacciones de los alumnos a medida que progresan en el curso, y automáticamente crea snapshots de backup y réplicas de lectura de los datos de todos los alumnos. El centro también usa Amazon Simple Storage Service (Amazon S3) para almacenar recursos del curso, como vídeos y cuestionarios online.

CSP lanzó el primer entorno de producción de Class2Go rápida y eficientemente, a una fracción del coste de una plataforma online anterior. Anteriormente, CSP había trabajado con departamentos del gobierno australiano para crear MMEx, una plataforma online que permite a los profesionales de la salud de toda Australia compartir información de pacientes de manera segura y eficiente. “Proveer la plataforma electrónica de salud MMEx costó 300 000 USD y llevó tres o cuatro meses poner en funcionamiento el primer entorno de producción”, comenta el profesor Glance. “Con AWS, Class2Go cuesta aproximadamente 200 USD el primer mes y nuestros costes operativos actuales solo son de aproximadamente 1 500 USD mensuales”.

AWS ayudó a CSP a adaptar su entorno de producción rápida y eficientemente para cumplir con los crecientes requisitos de Class2Go. “Hemos tenido un gran éxito en cuanto a tiempos activos, respuestas y características que se pueden actualizar sin inconvenientes a una instancia más grande de Amazon EC2 cuando uno se queda sin memoria”, dice el profesor Glance. “En cuanto a operaciones diarias, es casi infraestructura que se puede crear y olvidar”.

“El espacio de MOOC es un desarrollo muy importante para la educación terciaria”, afirma el profesor Glance. “Una de las razones por la que todo esto es posible es que las plataformas en la nube como AWS han estado allí para facilitarlo”. AWS para el sector académico, que evalúa las propuestas de soporte de investigación académica de universidades acreditadas, ganó una subvención de 10 000 USD para el centro para apoyar la iniciativa del MOOC. El CSP usó la subvención para proveer una instancia Amazon EC2 a 130 alumnos para ejercicios prácticos. “Llamamos a este concepto ‘traer tu propio servidor’”, dice el profesor Glance. “Creemos que la oportunidad de que los alumnos tengan un pedacito de la nube que los siga en su carrera de ingeniería de software es muy grande”. Si el experimento tiene éxito, se implementará la idea en otros cursos de la UWA.

La escalabilidad de AWS le ha permitido a CSP sentar las bases para el crecimiento futuro. “A medida que vayamos apilando los cursos, esperamos que la cantidad de alumnos aumente de aproximadamente 2 500 alumnos a entre 20 000 y 30 000”, dice el profesor Glance. “Bastaría con un curso popular para que llegáramos a encontrarnos con más de 100 000 personas accediendo al sistema. Con AWS, estamos preparados para admitir aumentos de ese tipo”.

Para obtener más información acerca de cómo AWS le puede ayudar a implementar aplicaciones más rápida y rentablemente, visite la página de Aplicaciones empresariales: http://aws.amazon.com/business-applications/.