为了在全球范围内更好的支持英孚教育的业务,我们对云服务供应商的选择慎之又慎,其中一个重要的考量因素就是能够在全球范围内提供服务,并且在云领域拥有卓越的技术,从而能够为我们提供相对先进、成熟和一致化的服务。AWS可以恰到好处地满足这些要求,让我们能够借助AWS云服务更好地运营我们的全球企业级业务应用,加速数字化转型步伐。
Andrew Tsui 英培信息技术(上海)有限公司CTO

英培信息技术(上海)有限公司(以下简称“英孚教育”)是全球知名私人英语教育机构,主要致力于语言学习、留学旅游及学位课程等方面。英孚教育已经把世界变成了一个英语大课堂。全数字化的支撑平台、创新的学习系统、完全整合定制的教学材料、经过国际资格认证的优秀外籍培训师、地处市区交通便利的现代化英语学习环境以及出游国外学习英语的机会等优势让英孚教育在全球范围内获得了快速的发展。2016年,英孚教育成为里约奥运会官方语言培训供应商。

全球化促生了人们对英语教育的重视。作为一家知名的英语教育机构,英孚教育自1965年在瑞典隆德成立至今,已成功将业务拓展至116个国家和地区,遍布北美、南美、欧洲和大中华地区,全球员工超过46500名。要对如此庞大的业务体系,英孚教育的IT部门很早在企业内部构建了复杂的核心业务应用系统,包括客户关系管理系统、学校运营与管理系统、资源与规划管理系统、商业智能平台、媒体应用、销售管理以及数字化内容管理等,不同的应用为管理层、一线业务人员、教师和学院提供服务。

然而,随着近几年互联网技术的突飞猛进和互联网教育的盛行,无论是对内部信息系统的运维支持,还是快速响应业务团队和学员的需求,对于英孚教育的IT管理者来说,都面临着更高挑战。IT的价值已经不仅仅是对企业内外部的各类基础设施、软硬件进行运维和支持,英孚教育的IT部门和业务部门都希望彼此能够保持更加密切的联系,提升数字化在组织创新中的作用,深度挖掘数字化的潜力。比如,业务团队和IT开发团队携手定制开发出更多在线学习与移动应用类产品,让学生能够借助互联网提升学习效率。

长期以来,英孚教育都在采用本地自建数据中心,并由集团总部的IT进行统一化运维管理,这些数据中心被部署在美国、英国、中国等地,并为临近区域的员工、学员提供服务。随着业务的快速增长和学员需求的多样化,本地运营的数据中心天生具有的瓶颈逐渐显现。首先是本地数据中心在容灾能力方面的不足,一旦发生故障及损毁,可能导致核心业务中断,给学员带来负面体验。另一方面,本地数据中心在计算资源、存储容量和网络带宽等方面存在按需弹性扩容的限制。随着更多新兴互联网英语教育初创企业进入市场,英语教育的竞争日益激烈。英孚教育需要加速数字化转型的脚步,以更加灵活的方式应对来自互联网教育竞争者的挑战。“过去一年中,英孚教育的学员数量增幅超过170%。业务部门希望不断推出新的教育产品和服务,对IT资源需求也不断增大。但在新产品上线之前,往往会受制于数据中心资源的限制而导致服务上线延迟,我们通常需要等待三周以上的时间才能收到订购的服务器,IT希望更快速的响应业务和市场需求,但却受到硬件的束缚。”英孚教育CTO Andrew Tsui说。

“我们一直在探索如何利用最新的技术来提升公司对外服务的品质。加快运维响应速度并降低运维过程中的人力成本,更精准的估算计算资源的需求,并针对未来的业务发展和新的应用进行快速的概念验证和开发测试。” 英孚教育CTO Andrew Tsui 说,“我们IT部门的使命在于通过数字化的手段强化组织的价值输出,云平台与这一使命非常匹配,通过利用云我们能够打破业务对于硬件的依赖性,从而让企业的核心业务如在线课程、授课峰值峰谷等能够弹性伸缩。既让学员获得流畅体验,也让IT团队摆脱低层次运维,更加关注业务和企业战略。”

英孚教育将本地数据中心向云端转型的战略提出之后,首先需要考虑的是如何选择一个可以支持自身多业务区域、业务全球发展的云服务提供商。“为了在全球范围内更好地支持业务,我们需要对云服务的供应商做出慎重选择。其中一个主要的考量因素就是能够在全球提供一致化的平台,并且在云领域拥有卓越的技术,能够为我们提供相对先进和成熟的服务。” 英孚教育CTO Andrew Tsui说。在云服务的选型过程中,英孚教育对市场上主流云服务提供商进行了细致对比,结合公司对外的各种服务,以及不同国家、地区的需求和应用场景,对云的稳定性、成熟度、弹性和技术支持的完整性进行了全面和审慎的评估,通过深入探讨技术与财务细节,并进行POC测试,英孚教育最终选择了Amazon Web Services。在英孚教育看来,AWS可以恰到好处地满足企业的要求,AWS云服务在全球16个地理区域内的44个可用区,让英孚教育的IT团队能够借助AWS服务,以高可用的方式在云端运营自己的企业级业务应用。更重要的是,AWS能够完全契合英孚教育IT向Serverless方式转变的愿景。借助AWS卓越的云服务,英孚教育未来可以在大数据应用、人工智能、机器学习等领域实现更多创新,并且无须为新技术做出硬件基础架构方面的投资。

2016年,英孚教育开始着手将企业自建数据中心中部署的客户关系管理系统、学校运营与管理系统、资源与规划管理系统、商业智能平台、媒体应用、销售管理以及数字化内容管理等核心业务应用逐步迁移至AWS云平台之上。得益于AWS 在易用性和易管理方面的优势,英孚教育的IT团队仅通过短期培训便掌握了云迁移所需的技术方法,能够快速在AWS搭建环境。在迁移的过程中,技术团队利用 AWS CloudFormation快速而有序地创建云上的资源,并定义目标资源的架构,从而可以在迁移过程中应需求及时做出架构的调整。在项目开始后不久,英孚教育便自行完成了首个迁移项目,并逐渐实现将北美的自建数据中心迁移至AWS新加坡和日本区域的云服务上。在中国地区,英孚教育选择将原本部署在上海机房中的业务应用全部迁移至由光环新网运营的AWS北京区域,充分利用这几个核心城市在网络方面的优势,让自己的核心业务应用可以为分布在全球各地的用户提供高效低延迟的访问体验。在AWS和相关APN合作伙伴技术团队的协助下,英孚教育通过使用AWS Direct Connect实现了跨区域及Amazon Virtual Private Cloud (Amazon VPC)的互联互通,在确保数据能够高效同步的同时,也为英孚教育提供了核心业务应用数据异地灾备的保障。图1是英孚教育的系统架构示意图。

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图1 英孚教育基于AWS云平台的系统架构示意图

将原有的核心业务系统成功迁移至AWS云平台后,英孚教育业务的数字化转型之路更加流畅与快速。AWS提供了丰富的PaaS服务,比如包含多数据库引擎的Amazon Relational Database Service (Amazon RDS),一方面让英孚教育的开发团队能够快速开发和优化面向互联网英语教育场景的产品,缩短互联网教学应用的上线周期;另一方面也能创造出更多具有实时互动式体验的数字化教育应用:例如使用AWS的数字媒体服务存储英语教学中的各类课件,优化内容分发,让学员可以通过移动App、Web浏览器等不同方式获取课程的直播与内容点播。

目前,开发团队也开始利用AWS Lambda服务来实现Serverless的应用架构,让业务平台脱离对传统服务器的依赖。“利用AWS云服务,能够将我们最初需要2至3周才能上线的应用缩短至2-3天就能完成部署。” 英孚教育CTO Andrew Tsui 说,“通过减少传统服务器虚拟机部署方式,不仅减轻了运维的工作量,也让我们在软件许可证方面的成本得到大幅节约。”

在将企业业务平台整体迁移至AWS之后,英孚教育获得了诸多方面的收益:
首先是IT基础架构更加灵活。相比传统本地自建数据中心,英孚教育在AWS上能够在短时间内为业务提供IT基础设施,更加快速地实现资源弹性伸缩,而不必受制于硬件的配置。“我们可以根据业务需求在数分钟内完成自动扩展,不仅能够更快满足业务需求,改善用户访问体验,同时也让我们能够精准地控制计算资源数量和开销,减少不必要的开支。”英孚教育CTO Andrew Tsui说,“例如我们目前正在使用的最大的一个Auto Scaling组,在业务高峰的2小时内我们需要使用8个实例来支持业务运作,而在闲暇时间只需要维持2个实例,这种弹性方式能帮助我们节省超过60%的服务器成本。”

另一方面,英孚教育也在AWS上通过开发原生云的应用在更短时间内对市场需求和变化做出响应,加速数字化转型的脚步。“以前我们更多是采用传统的技术构建应用,现在我们可以直接使用Amazon DynamoDBAmazon Elastic Compute Cloud (Amazon EC2)Amazon EC2 Container Service (Amazon ECS)、Lambda等丰富的服务和技术特性更加快速地构建系统并提供更多全新体验。”英孚教育CTO Andrew Tsui谈到,“通过使用AWS,使我们的DevOps运营更加流畅和深入,在推进业务敏捷性方面,AWS为我们提供了优质的服务和支持。”

第三,AWS持续的云产品创新和战略,帮助英孚教育在全平台推进企业IT Serverless架构愿景的实现。“我们希望英孚教育未来的应用都能够采用Serverless的方式构建,并通过Lambda更加高效的代码运行,松耦合的架构能让我们的业务更加灵活敏捷,从数字化中受益,成本核算和ROI评估也更加精准。” 英孚教育CTO Andrew Tsui说,“未来,我们IT部门将更加聚焦于业务的创新,以及让业务能够持续扩展,底层繁杂运维全部交给厂商后台的专业人士去完成。AWS所提供的服务与英孚教育IT的愿景实现了统一,这就是云的优势。”

英孚教育相信未来的教育会更加注重个性化因素,推崇因材施教。英孚教育致力于让每一名学员都能够获得良好的英语学习体验,因此大数据和人工智能也将是英孚教育未来数字化转型的重点方向,英孚教育将利用DynamoDB托管的 NoSQL数据库服务、Amazon Redshift数据仓库构建自己的大数据平台,并借助AWS机器学习进行深度分析,配合AWS在人工智能领域的创新技术更好地为员工、学员服务,提供新一代个性化英语教育体验,提升学员的学习效率。

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