我们非常谨慎地选择了一家能够帮助我们发展全球业务的云服务提供商。我们考虑的一个关键因素是,服务提供商是否拥有卓越的云技术,以及是否能够在全球范围内提供精细、成熟和统一的服务。AWS 在所有这些方面全面领先,使我们能够更好地运行全球范围企业级业务应用程序,加速我们的数字化转型。

Andrew Tsui EF 首席技术官

EF 以其英语课程闻名于世,是一家专注于语言学习、教育旅游和学位课程的私营公司。由于具备完全数字化的支持平台、创新型学习系统、高度集成的自定义教学材料、强大的外籍教师团队(拥有国际资格证书)、地理位置便利的现代化英语教学环境,以及海外学习机会,EF 将英语培训带到了全世界每一个角落,并且正在全球范围内快速发展。2016 年,EF 成为里约奥运会的官方语言培训供应商。

全球化突显了英语教育的重要性。自 1965 年于瑞典隆德成立以来,EF 已在业内树立了自己的品牌,业务遍及 116 个国家和地区,在北美、南美、欧洲和大中华地区拥有 4.65 万名员工。为了支持这种规模的业务,EF 的 IT 部门开发了精心设计的核心业务应用程序系统,该系统从公司成立之初就已投入使用。该系统由多个模块组成,涵盖客户关系管理、学校运营和管理、资源与规划管理、商业智能平台、媒体应用程序、销售管理以及数字内容管理等,针对管理人员、一线销售人员、教师和院校进行了多样化设计。

尽管该系统非常强大,但随着近年来互联网技术和在线教育的迅猛发展,EF 的 IT 团队在维护内部 IT 系统和快速响应业务团队和学生不断变化的需求方面开始面临越来越大的挑战。EF 意识到,IT 不再仅仅维护和支持各种内部和外部基础设施、硬件和软件,而是要让 IT 部门和业务部门更加紧密地合作,以便深入挖掘数字平台的创新力量和潜力。例如,它应能允许业务团队和 IT 团队共同开发更广泛的在线学习产品和移动应用程序,以提高学生的学习效率。

长期以来,EF 依赖由总部进行维护和管理的本地自建数据中心。这些数据中心部署在美国、英国和中国等国家/地区,可为当地和附近的教职员工与学生提供支持。然而随着业务和学习需求的快速扩张,这种基于本地的设置出现越来越明显的固有局限性。首先,这些本地数据中心不具备足够的灾难恢复能力;一个数据或系统故障就可能会破坏核心服务,损害用户体验。其次,这些数据中心在计算资源、存储容量和网络带宽方面的按需可扩展性有限。与此同时,互联网初创企业的涌入加剧了英语教育市场的竞争。因此 EF 很清楚,它需要加快数字化转型,以便更灵活地应对来自基于 Web 的竞争对手的挑战。“我们发现,学生人数在去年增长了 170%,我们的业务部门希望推出更多教育产品和服务,这都会推动对 IT 资源的需求,”EF 的首席技术官 Tsui 说。“但是推出的这些服务经常因为数据中心有限的 IT 资源而受到牵制,而新的服务器通常需要三周时间才能到达。尽管 IT 团队希望更快地响应不断变化的业务和市场需求,但是受到了硬件的束缚。”

“我们不断探索最新技术,看看怎样能帮助我们改善服务质量、缩短响应时间、降低维护任务的人员成本、更准确地评估我们的计算资源需求,以及针对新兴业务趋势和新应用程序加快实施概念验证和开发测试,”Tsui 说,“我们 IT 部门的任务是通过数字方法增加企业的价值输出,云平台与这一任务非常契合。借助云,我们的核心业务(例如在线课程)摆脱了对硬件的依赖,变得高度可扩展,以适应不断变化的需求。这不仅为我们的学生提供了顺畅的学习体验,也让我们的 IT 团队能够将他们的关注点从低级的维护转移到业务和企业战略上。”

EF 作出从本地数据中心迁移到云的战略决策后,首先需要考虑的是如何选择一家能够支持多业务区域和全球发展的云服务提供商。“我们必须谨慎选择能为我们的全球业务提供最佳支持的云服务提供商。我们的主要考虑之一是,服务提供商是否拥有国际上统一的平台、卓越的云技术以及交付精细、成熟服务的能力,”Tsui 说。为了做出选择,EF 对市场上的主流云服务提供商进行了仔细的比较,根据其自身的服务产品以及在不同国家和地区的需求和使用场景,对其稳定性、成熟度、灵活性和技术支持进行了评估。通过这一全面的评估过程,对技术和财务细节进行深入讨论以及概念验证测试后,EF 最终选择了 Amazon Web Services。EF 认为 AWS 完全符合其需求,因为 AWS 在全球 16 个地理区域拥有 44 个可用区,这将使EF 的 IT 团队能够以更高的可用性级别从云中运行企业业务应用程序。更重要的是,AWS 还与 EF 实现无服务器计算的目标完全契合。借助 AWS 优质的云服务,EF 可以基于大数据、人工智能和机器学习继续开发创新产品,而无需为这些新技术进行额外的硬件投资。

2016 年,EF 开始逐步将其核心业务应用(客户关系管理系统、学校运营和管理系统、资源与规划管理系统、商业智能平台、媒体应用程序、销售管理、数字内容管理)从本地数据中心迁移到 AWS 云平台。由于 AWS 易于使用和管理,EF 的 IT 团队经过短暂的培训后就能够在执行云迁移过程中展现娴熟的技术能力,并且能够在 AWS 上快速构建公司的 IT 环境。对于迁移,团队使用 AWS CloudFormation 以一种快速、有序的方式在云中创建资源;在迁移过程中,还可以根据需要定义和调整目标资源的架构。EF 很快就完成了第一个迁移项目,其北美数据中心也成功迁移到了 AWS 新加坡地区和 AWS 东京地区。在中国,EF 选择将以前托管在上海数据中心的所有业务应用程序迁移到了由 Sinnet 运营的 AWS 北京地区。EF 希望通过充分利用这些关键城市的卓越网络,让全球用户能够高效、低延迟地访问其核心业务应用程序。在 AWS 及 AWS 合作伙伴的网络技术团队的帮助下,EF 使用 AWS Direct Connect 实现了 AWS 区域与 Amazon Virtual Private Cloud (Amazon VPC) 网络的互联,从而使核心业务应用数据实现高效的数据同步和远程灾难恢复。图 1 展示了 EF 的系统架构。

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图 1:AWS 上的 EF 系统架构

对于 EF 来说,将其原有的核心业务系统成功迁移到 AWS 为其整个教育业务实现更简单、更快速的数字化转型铺平了道路。AWS 提供丰富的 PaaS 服务选择,例如支持多个数据库引擎的 Amazon Relational Database Service (Amazon RDS),这使 EF 能够快速开发和优化为基于 Internet 的英语课程定制的产品,从而缩短交付时间。此外,这些 PaaS 服务还使 EF 能够创建更多实时的交互式教育应用程序。例如,AWS 数字媒体解决方案可用于存储和分发英语课程的课件,使学生可以通过应用程序或 Web 浏览器实时或按需访问这些课件。

EF 的开发团队也开始使用 AWS Lambda 实现无服务器的应用程序架构,使公司的业务平台摆脱对传统服务器的依赖。“有了 AWS 云服务,以前需要两到三周时间进行部署的应用程序现在可以在两到三天内启动,”Tsui 说。“摆脱传统服务器和基于虚拟机的部署模型减轻了我们的维护工作量,并省去了大量软件许可。”

业务平台到 AWS 的迁移为 EF 带来诸多好处:

首先,它的底层 IT 架构现在更加灵活。与传统的本地数据中心相比,AWS 在建立业务 IT 基础设施上所需的时间要少得多,并能让企业轻松快速地扩展其资源,而不受硬件配置的限制。“我们可以根据业务需要在几分钟内完成自动扩展。这不仅使我们的业务更加敏捷并为我们的用户带来更好的体验,还让我们能够计算和控制资源和支出的精确数量,从而减少不必要的开支,”Tsui 说。“以我们正在使用的最大的 Auto Scaling 组为例:我们需要 8 个实例在 2 小时需求高峰期保持业务运行 ,但在空闲时间只需要 2 个实例。这种灵活性使我们的服务器成本降低了 60% 以上。”

其次,通过在 AWS 上开发云原生云应用,EF 现在能够更快地对市场作出响应,并加快其数字化转型。“过去,我们通常使用传统技术构建应用程序,但现在我们可以使用各种 AWS 服务和功能完成相同的任务并更快速地提供新的用户体验,例如 Amazon DynamoDBAmazon Elastic Compute Cloud (Amazon EC2)Amazon EC2 Container Service (Amazon ECS) 和 AWS Lambda,”Tsui 说。“AWS 简化并扩展了我们的开发运营实践,其高质量的服务和支持有助于提高我们的业务敏捷性。”
最后,借助 AWS 不断推出的产品创新和云战略,EF 现在正朝着为所有平台实现无服务器架构的目标迈进。“我们希望未来所有的应用程序都能在无服务器架构上构建,并通过 AWS Lambda 更高效地运行。松散耦合的架构将使我们的业务更加灵活敏捷;我们的成本核算和 ROI 评估也会更加准确,”Tsui 说,“将来,我们的 IT 团队将更加关注业务创新和可持续增长,将复杂的底层维护工作留给服务提供商的后端专家。总之,AWS 服务现在与我们的 IT 愿景是相协调的,这就是云技术的优势。”

EF 相信,教育将向注重个人和个性化教学的方向发展。EF 致力于为每位学生提供良好的英语学习体验,因此将大数据和人工智能作为其数字化转型的两大重点。该公司将使用 DynamoDB 和 Amazon Redshift 数据仓库中的 NoSQL 数据库服务构建自己的大数据平台,使用 AWS Machine Learning 执行深度分析,并利用 AWS 的创新 AI 技术为员工和学生提供更好的服务以及下一代个性化英语学习体验,实现更高的学习效率。

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